Honor Whom Honor Deserves / Honor A Quien Honor Merece

Most parents would agree that raising a family is a challenge. Being a family of 1, 2 or 13 children, like mine, parents have a huge task on hand. But, most parents would also agree that seeing their children grow up to become great people is equally rewarding.

The teaching method my parents most often utilized was teaching by example. With 13 children a year and a half apart from each other, my parents did not have much time to sit down with us individually to help with our homework or to read our favorite bedtime story, they were always very busy. Nevertheless, they found ways to teach us the important lessons that would carry us through life, and they did this by example. So, throughout my life, I have been observing people and benefiting a great deal by “experimentar en cabeza ajena”, which means to learn from other’s experiences.

This time, I learned from Savanith, a beautiful Cambodian lady that works with me. She’s this excellent person who, with her actions, has taught me the value of being able to accept and adapt to new circumstances in life with graciousness and happiness.

Savanith was born and raised in Cambodia in a very honorable family. Most people don’t know this but Savanith’s ancestors, on her mother’s side, held the Lordship title which means they were members of the nobility including, in descending order, duke, marquess, earl, viscount, and baron. When this title is given it stays in the family for life, therefore, she feels very proud of her ancestors in general and her family particular. Her grandfather, Mr. Um, was the first Supreme Court Judge in Cambodia and his son, Savanith’s father, was an Ambassador in Laos, Burma, North Korea and a Council in Thailand and Indonesia and in USA (during Kennedy’s Presidency). Savanith and her 3 siblings were raised with honor and privileges enjoyed by the elite but you wouldn’t know this by looking at her because she is an unpretentious and humble person.

She told me that in Cambodia, she used to have a maid just for herself; “I never had to move a finger”, she said. There were many servants who maintained the home as well as chauffeurs, cooks and gardeners but her maid’s job was just to play with her and entertain her. She said people used to tease her by saying she could order her maid to fly and it would happen, but she never gave such order. She used to live on a huge property with several homes for the family and relatives; they had lots of land with rice fields and many peasants that worked for her family. Savanith’s home was a compound of several houses and she lived in the main mansion built by her grandfather. Her father and his siblings, children and many grandchildren were born in that house. Nowadays, her house is one of the most luxurious hotels in Cambodia, The Pavilion Hotel. She showed me pictures of it on the internet and she pointed out a balcony that came off the second floor where her bedroom used to be. The balcony in the hotel is now overlooking the pool which used to be where the main driveway leading to the main entrance was. Her aunts’ houses were to the right and left sides of the mansion. From the balcony, she was able to spot the boys coming to visit her so she had a chance to tidy up before coming down to meet them.

Artifacts from Cambodia and Laos
Some of her siblings were sent to study abroad but it was not customary for girls to be sent abroad to study so she, instead, went to a French-Catholic boarding school by the shoreline in Cambodia - only the rich and famous, and even princesses studied there. The Um family was very prestigious so Savanith was among the selected. She has told me many fascinating stories about her life in Cambodia. She talks about her years in boarding school learning French and other languages (she speaks 5 different languages!). Her favorite part about school was that it was on the shoreline and she had a lot of chances to go swimming. It is not a surprise she became an excellent swimmer, her pool was the open sea. She was also a very joyful and fun-loving girl then and she’s still very funny now. In the office, she is always coming up with the funniest things and expressions to say that make us laugh. I can always count on Savanith to help keep the morale up and she makes my job so much more enjoyable.

Savanith and her family came to the United States in April of 1975 as a result of the falling of her country. She said she left Cambodia on April 10th to go on vacation in Burma where her father was stationed. When the Regime in Cambodia fell on April 17, 1975, the embassy in Burma was closed and the officials were ordered to go to Thailand. This included her father. Shortly after, he made arrangements and sent for the family. Mr. Leng, Savanith’s later-to-be husband, was the pilot who flew them out of Burma to join her father in Thailand. They were in Utapao, a military based where people who escape Cambodia came. They stayed there until the whole family was admitted into the United States as refugees on May 8, 1975. All 13 of them (parents, siblings, aunts and cousins) arrived at Marine Corps Base Camp Pendleton in San Onofre, CA, where they stayed until June 12 of the same year.

Here is Savanith sharing her culture at a recent event in my office
During the time Savanith was in Camp Pendleton, she together with other family members, served as a translator, helping people that did not speak English. The family was assisted by the refugee agency but, because most of them were labor ready, they found jobs and worked for Catholic Charities and for International Rescue Committee as case workers and translators. After holding a part time job as a teacher aid with IOEP and a full time job as case manager with UPAC, Savanith started her career with the County of San Diego on November 28, 1978. She was a translator and she is currently a Health and Human Service Specialist who works in my office, serving refugees. She said sometimes clients recognize her as being the granddaughter of Cambodian Supreme Judge, Mr. Um, and had been told by clients that they had the honor of serving her grandfather and now they feel honored to be served by her.

As with many families, hers was adapting to their new life in the USA. They all got jobs doing whatever necessary to keep the family going. Her siblings graduated from Universities, her sister obtained a PHD in Political Science and is currently a Professor at UC Berkeley. Her brother is a Council for the USA State Department and is currently stationed in Thailand. In addition to fulfilling her job with the County, Savanith married Mr. Leng in 1980 and they raised four kids. She also took care of her elderly parents until they passed away in 1994 and 2003 respectively. For many years she tended to her sick husband who passed away last year. She practices Buddhism as her religion; very often I heard her talking how she needs to go to the temple to serve food for the monks. She is undoubtedly a well respected member of her community.

Celebrating Cambodia and Laos New Year
I know other people from Cambodia and I have heard from them sad stories about the hardships they had to overcome since they were forced to flee their country, and of the difficulties they encounter adapting to their new life in America. Savanith doesn’t talk much about this. She went from having it all to not having much. From leaving the life of a princess to a life of service – I have never heard a complaint from her about this. I met Savanith in 1999 when I came to work for the County. Since then, I have been admiring her ability to adapt to new circumstances. She sometimes looks tired but I have never seen her mad or bitter. She lives her life with gusto and loves to share her Cambodian traditions with others. I love listening to her talking about anything and everything because she always has something interesting to say and she brings humor to her conversations. I asked her if she misses her old life. She stopped to think for a moment and said, “We were always taught to be flexible with life circumstances, maintain your traditions as who you came from but don’t rely on that because now all the doors are open but they can close at any time.” Then she said, “We were always told to be proud of who we are and where we came from and to be proud of the family but, to maintain what’s in the family, you have to work hard. And wherever you are and whatever you do, remember who you are.”

Savanith is obviously proud of her heritage. She shows it every day in the way she conducts herself and when she shares her culture with us in the office, and in the way she teaches by example, to accept and adapt to new ways with grace and happiness. I’m sure her parents would be proud of the great person she is. I feel privileged to have met and work with such a wonderful person.

Honor A Quien Honor Merece

La mayoría de los padres estarían de acuerdo en que el criar una familia es un gran reto. Ya sea una familia de 1, 2 ó 13, como la mía, los padres tienen una enorme tarea en mano. Sin embargo, la mayoría de los padres también están de acuerdo en que el ver crecer a sus hijos y convertirse en grandes personas es igual de gratificante.

El método de enseñanza que mis padres utilizaron con mayor frecuencia fue enseñar con el ejemplo. Con 13 niños de un año y medio entre sí, mis padres no tenían mucho tiempo para sentarse con nosotros individualmente a ayudarnos con las tareas o leernos nuestro cuento favorito, siempre estaban muy ocupados. No obstante, encontraron maneras de enseñarnos las lecciones importantes que nos sostendrían a través de la vida, y lo hicieron con su ejemplo. Así, a lo largo de mi vida, he ido observando a la gente y aprovechando los beneficios de "experimentar en cabeza ajena", que significa aprender de las experiencias de otros.

Esta vez aprendí de Savanith, una bella dama de Camboya quien trabaja conmigo. Ella es una excelente persona que con sus acciones me ha enseñado el valor de ser capaz de aceptar y adaptarse a las nuevas circunstancias en la vida con gracia y alegría.

Savanith nació y se crió en Camboya, en una familia muy honorable. No muchos saben esto, pero los antepasados de Savanith, por el lado de su madre, portaron el título de Señorío que significa que eran miembros de la nobleza, incluyendo, en orden descendente, duque; marqués; conde; vizconde y barón. Cuando se otorga este título, se queda en la familia de por vida, por lo cual Savanith se siente muy orgullosa de sus antepasados en general y de su familia en particular. Su abuelo, el Sr. Um, fue el primer Juez del Tribunal Supremo de Camboya y su hijo, el padre de Savanith, fue embajador de su país en Laos, Birmania, Corea del Norte y también Consejero en Tailandia e Indonesia y en EE.UU. (durante la presidencia de Kennedy). Savanith y sus 3 hermanos fueron criados con honores y privilegios de la élite, pero nadie sabría esto con solo mirarla porque ella es una persona modesta y nada presuntuosa.

Me contó que en Camboya, tenía una sirvienta sólo para ella, "Nunca tuve que mover un dedo", dijo. Había muchos sirvientes que mantenían la casa, así como chóferes, cocineros y jardineros pero el trabajo de su sirvienta era sólo jugar con ella y entretenerla. Me dijo que las personas a veces le hacían burla diciendo que ella podría ordenar a su doncella que volara y que sucedería, pero nunca dio tal orden. Vivía en una propiedad grande, con varias casas para la familia y parientes, con muchas tierras con siembras de arroz, y muchos campesinos que trabajaban para su familia. La casa de Savanith era un compuesto de varias casas y ella vivía en la mansión principal la cual fue construida por su abuelo. Su padre y sus hermanos, hijos y primos nacieron en esa casa. Hoy en día, su casa es uno de los hoteles más lujosos de Camboya, The Pavilion Hotel. Me mostró fotos de la casa por Internet y señaló un balcón que sale del segundo piso donde estaba su habitación. El balcón en el hotel ahora tiene vista a la piscina, lo cual era el camino que conducía a la entrada principal de la mansión. Las casas de sus tías estaban a los lados derecho e izquierdo de la mansión. Desde el balcón, podía ver venir a los chicos que venían a visitarla y le daba tiempo de alistarse y ponerse guapa antes de bajar a su encuentro.

Artefactos de Camboya y Laos
Algunos de sus hermanos fueron enviados a estudiar en el extranjero, pero no era habitual que las niñas estudiaran en el extranjero, por lo que ella fue a un internado católico francés en la costa de Camboya - sólo los ricos y famosos, e incluso princesas estudiaban allí. La familia Um era muy prestigiosa por lo cual Savanith fue una de los escogidos. Me ha contado muchas historias fascinantes sobre su vida en Camboya. Habla de sus años en el internado aprendiendo francés y otras lenguas (habla 5 idiomas!). Su parte favorita de la escuela era que estaba en la costa y tuvo muchas oportunidades para ir a nadar. No es una sorpresa que se convirtiera en una excelente nadadora, su piscina era el mar abierto. En aquellos tiempos fue una joven muy alegre y amante de la diversión y aun sigue siendo muy alegre y divertida. En la oficina, siempre sale con las cosas más graciosas y utiliza expresiones que nos hacen reír. Siempre puedo contar con Savanith para ayudar a mantener la moral alta y ella hace que mi trabajo sea mucho más agradable.

Savanith y su familia llegaron a Estados Unidos en abril de 1975, como resultado de la caída de su país. Me dijo que ella dejó Camboya el 10 de abril para ir de vacaciones a Birmania, donde estaba trabajando su padre. Cuando el régimen de Camboya cayó, el 17 de abril de 1975, la embajada de Birmania se cerró y los funcionarios recibieron la orden de ir a Tailandia. Esto incluía a su padre quien poco después hizo los arreglos y envió por la familia. El Sr. Leng, quien más tarde sería el esposo de Savanith, fue el piloto que los llevó fuera de Birmania a reunirse con su padre en Tailandia. Estuvieron en Utapao, una base militar donde se albergaban las personas que huían de Camboya. Se quedaron allí hasta que toda la familia fue admitida en los Estados Unidos en calidad de refugiados el 8 de mayo de 1975. Todos los 13 de ellos (padres, hermanos, tías y primos) llegaron a la Base del Cuerpo de Marines de Camp Pendleton en San Onofre, CA, donde permanecieron hasta el 12 de junio del mismo año.

Savanith compartiendo su cultura en un evento que tuvimos recientemente en la oficina
Durante el tiempo que Savanith estuvo en Camp Pendleton, junto con otros miembros de la familia, se desempeñó como traductora ayudando a las personas que no hablaban inglés. La familia fue asistida por la agencia de refugiados pero, ya que la mayoría de ellos estaban preparados para trabajar, pronto encontraron empleo y trabajaron para Caridades Católicas y el Comité Internacional de Rescate, como trabajadores sociales y traductores. Después de mantener un trabajo de medio tiempo como auxiliar docente con IOEP y un trabajo de tiempo completo como administradora de expedientes con UPAC, Savanith comenzó su carrera con el Condado de San Diego el 28 de noviembre de 1978. Empezó como traductora y actualmente es Especialista en Servicios Sociales y trabaja en mi oficina sirviendo a refugiados. En ocasiones, los clientes la reconocen como la nieta del Juez de Tribunal Supremo de Camboya, el Sr. Um, y algunos clientes le han dicho que tuvieron el honor de servir a su abuelo y ahora se sienten honrados de ser servidos por ella.

Al igual que muchas familias, la suya fue adaptándose a su nueva vida en los EE.UU. Todos consiguieron trabajo e hicieron lo necesario para sacar a la familia adelante. Sus hermanos se graduaron de Universidades, su hermana obtuvo un doctorado en Ciencias Políticas y actualmente es profesor en UC Berkeley. Su hermano es Consejero del Departamento de Estado de EE.UU. y está actualmente trabajando en Tailandia. Además de cumplir con su trabajo con el Condado, Savanith contrajo matrimonio con el Sr. Leng en 1980 y juntos criaron 4 hijos. También se hizo cargo de sus ancianos padres hasta que fallecieron en 1994 y 2003 respectivamente. Durante muchos años atendió a su enfermo esposo quien falleció el año pasado. Practica el Budismo como su religión; muy a menudo la oigo comentar que tiene que ir al templo para servir comida a los monjes. Savanith es, sin duda, un miembro altamente respetado por su comunidad.

Celebrando el Año Nuevo de Camboya y Laos
Conozco a otras personas de Camboya y he escuchado por ellas historias tristes sobre las penas que tuvieron que pasar desde que se vieron obligados a huir de su país y de las dificultades que han afrontado para adaptarse a su nueva vida en América. Savanith no habla mucho acerca de esto. Ella pasó de tenerlo todo a no tener mucho, de tener una vida de princesa a una vida de servicio - nunca he oído una queja de ella acerca de esto. Conocí a Savanith en 1999 cuando vine a trabajar para el Condado. Desde entonces, he admirado su capacidad para adaptarse a las nuevas circunstancias. A veces se ve cansada, pero nunca la he visto enojada ni amargada. Vive su vida con gusto y ama compartir sus tradiciones camboyanas con los demás. Me encanta escucharla hablar sobre todo y de todo porque siempre tiene algo interesante que decir y trae humorismo a sus conversaciones. Le pregunté si extraña su antigua vida. Se detuvo a pensar por un momento y dijo: "Siempre nos enseñaron a ser flexibles con las circunstancias de la vida, a mantener nuestras tradiciones en cuanto a de quien venimos, pero sin confiarnos en eso porque, ahora todas las puertas están abiertas pero pueden cerrarse en cualquier momento." Y dijo: "Siempre nos dijeron que hay que estar orgullosos de quien somos y de dónde venimos y sentirnos orgullosos de la familia pero, para mantener lo que hay en la familia, hay que trabajar duro. Y donde quiera que estés y hagas lo que hagas, recuerda quién eres.”

Savanith esta obviamente orgullosa de su herencia. Lo demuestra diariamente en la manera en que se comporta y cuando comparte su cultura con nosotros en la oficina y en la forma en que enseña con su ejemplo, como aceptar y adaptarse a las nuevas formas con gracia y felicidad. Estoy segura de que sus padres estarían orgullosos de la gran persona que es. Me siento privilegiada por tener la oportunidad de conocer y trabajar con una persona tan maravillosa.


Gloria in CA said...

This was a very interesting read Prieta. I think of the immigrants of before and how they came here, ready to go to work doing whatever they could to help take care of their families. One has to respect this. Your friend sounds like a great person who has done much for others and asks for little in return. Regards to your friend. Thanks, I enjoyed your post and it's nice to see you. Take care.

Prieta said...

Hi Gloria,
Each immigrant comes with their own story. Each one with it's own fascination, I love listening to their anecdotes.
I've been incredibly busy but I'll try to post more often. Thanks for stopping by.

Anonymous said...

Very impressive article, Martha. I love it! You should become a full time writer. You can write a book about your experience working with various people with different backgrounds here in the office which most people don’t have the opportunity to experience. Just an idea, for you to think about.

Thank you for sharing with us.

Anonymous said...

Thanks for sharing Martha – it’s beautiful!

Anonymous said...

I’m getting goose bumps reading this!! I’m going to email myself the link if you don’t mind so I can really read it. Beautiful writing about a very beautiful person/soul.

Thank you.

Anonymous said...

Thank you so much for sharing this with me. Happy Cambodia New Year!

ZOILA said...


Prieta said...

Thank you ladies, for your comments, I'm glad you enjoyed this post.
Zoila, you are right, Savanith she is a loyal friend.

Carmen said...

Prietita, antes que nada te felicito primero por seguir manteniendo tu blog vivo, sé que es difícil y el tiempo no alcanza.
La segunda felicitación es para ti por tener a una persona así que es la inspiración que todos necesitamos. Se valora alguien así.
Te envió un abrazo

Prieta said...

Gracias Carmen. No quiero dejar morir el blog porque me va a servir un día cuando este viejita y no me acuerde de nada. Ay, pero como falta tiempo para escribir!

Anonymous said...

Just read your blog about her.
Honestly, I’m too choked up with emotion to express too much.
I’ll never look at her the same again.
What strength and integrity.

Nora said...

Prieta, gracias por compartirnos la historia de tu amiga y compañera de trabajo Savanith, un ejemplo de vida.


Me estoy poniendo al día con tus publicaciones, andaré por aquí un buen rato

Wendy said...

Se puede aprender mucho de las experiencias de los demás, me gusta esta frase porque es muy cierta,
"Las personas más bellas con las que me he encontrado son aquellas que han conocido la derrota, conocido el sufrimiento, conocido la lucha, conocido la pérdida, y han encontrado su forma de salir de las profundidades. Estas personas tienen una apreciación, una sensibilidad y una comprensión de la vida que los llena de compasión, humildad y una profunda inquietud amorosa. La gente bella no surge de la nada".